中風復原的潛力

中風使病人人突然變成殘障,如何康復是患者要面對的一大挑戰。

中風會令腦細胞壞死,導致手腳不能動;那些腦細胞便從此一去不返,不能指揮手腳活動。但為何那麼多病人又可重新走動,並康復過來呢?

這是因為腦部的功能是能重新塑造的( neuroplasticity ):每當我們學習新事物、改變行為和遭遇新經歷,腦細胞之間的連接便會自動調整。兒童在發育時期,腦部就是靠這個原理而變得成熟,就算成年或老年人的腦部其實也仍然俱備此特性,而能不斷整理這些神經網絡連接,因此中風病人也能透過這種腦部自我更新之功能而完成修復效果。

科學家發現大腦要是有一區域受損,另一個區域便可補上並取代其功能。科學家便是利用「功能性磁力共振造影技術」(functional MRI)證明了這個神奇現象:中風病人經過復康治療後,被重新調派工作的大腦皮層區會「亮」起來,呈現出從未有過的活躍訊號,顯示它執起了指揮癱瘓肢體的新任務。

此發現固然是中風病人佳音,不過,人腦就算有此奇妙復修功能,仍需患者做復康運動,讓身體重新學習動作,把腦細胞連接,讓補上之區域擔當新工作。

這個重新學習的過程,跟兒時學行、踏單車、游泳一樣,需要主動學習,自己參與和付出才會有成果,沒有親身經歷發施號令、指揮手腳,腦細胞便不會連接起來。所以患者必須勇往直前,全程投入治療,切勿讓負面情緖和挫敗感打擊鬥志,拖慢療程而錯過治療黃金期。家人在旁按摩或伸展患者肢體也取代不了這個重要學習程序。家人想幫忙的話,不如多鼓勵患者自己做運動,激活腦部剩餘區域,連接腦細胞。

我有很多病人中風初期時手腳發軟無力,甚至連手指也不能動彈,腳也提不起來,每日躺在醫院治療,但他們最後也能康復,步進我診所覆診,連手指也可恢復活動,全憑他們堅強的毅力和決心。

雖然中風初期的路很崎嶇,但其實光明就在前面,患者千萬不要低估自己腦袋復原的潛力!

作者:盧文偉醫生     腦神經科專科醫生

(2015年4月2日於信報發表)